Casi 4 de cada 10 niños diagnosticados con autismo ya no lo tienen a la edad de 6 años

No todos los niños diagnosticados con autismo cuando son pequeños, continúan teniendo ese diagnóstico al llegar a la escuela primaria, muestra un nuevo estudio.

Aunque investigaciones anteriores han sugerido que esto podría ser cierto, la nueva investigación lo respalda, encontrando que un gran porcentaje –alrededor del 37%– de estos niños pequeños ya no cumplían con los criterios de la condición a la edad de 6 años.

«Creo que esto muestra la importancia de continuar obteniendo seguimiento del desarrollo para todos los niños con un diagnóstico joven de TEA (trastorno del espectro autista)», dijo la autora principal del estudio, la Dra. Elizabeth Harstad, pediatra del desarrollo en el Hospital Infantil de Boston. «No quiero que estos hallazgos impliquen que perder el diagnóstico es el mejor resultado. Los niños pueden tener una variedad de resultados maravillosos, tengan o no el diagnóstico.»

Hasta quería estudiar los rangos de resultados para los niños después de ver ejemplos de esto en su propia práctica y en otras investigaciones.

Que más de un tercio de los niños con un diagnóstico temprano de autismo posteriormente no cumplan con ese criterio no significa que los niños tengan una función típica. Algunos niños pueden tener dificultades continuas de lenguaje o comunicación, trastornos de ansiedad, trastorno por déficit de atención con hiperactividad (TDAH) o puntajes de coeficiente intelectual (CI) más bajos, dijo Harstad.

El estudio también encontró que los niños con niveles más bajos de habilidades adaptativas para actividades diarias como comunicación, toma de decisiones y autocuidado tenían más probabilidades de que el autismo persistiera.

Los niños en el estudio recibieron un diagnóstico entre los 12 y 36 meses de edad y les realizaron intervenciones basadas en la comunidad.

Luego, tuvieron una evaluación de diagnóstico de investigación a los 5 o 7 años, entre agosto de 2018 y enero de 2022.

«Parece que puede haber un punto de inflexión. Otros investigadores han sugerido un punto de inflexión alrededor de (la edad de) 6 años en el que los niños ya no tienen los síntomas», dijo Harstad.

Aunque Harstad dijo que una crítica podría ser que estos niños fueron inicialmente mal diagnosticados, los diagnósticos en esta investigación fueron hechos por 44 combinaciones diferentes de un pediatra conductual del desarrollo y un psicólogo, no un único proveedor o incluso un pequeño grupo de proveedores. Las evaluaciones incluyeron la medida estándar de oro, el Programa de Observación Diagnóstica del Autismo.

«Creo que nuestros hallazgos sugieren que quizás cuando se aplican criterios conductuales para el TEA a una edad tan temprana, están capturando a niños con un amplio rango de funciones que saldrán a tener incluso un rango más amplio de trayectorias», dijo Harstad.

Los hallazgos fueron publicados en línea el 2 de octubre en JAMA Pediatrics.

Lo que tomó por sorpresa a los investigadores y a un experto que no estuvo involucrado en el estudio fue que el número de niños en quienes el autismo no persistió fuera tan alto. Eso puede ser porque estos fueron casos contemporáneos usando criterios de diagnóstico actuales en lugar de antiguos, dijo Harstad.

«El número es un poco más alto de lo que esperaba, pero es muy consistente con lo que otros estudios han mostrado, estudios longitudinales sobre el autismo», dijo Alycia Halladay, directora científica de la Autism Science Foundation en Scarsdale, N.Y.

Halladay también enfatizó que no tener autismo persistente no significa que estos niños ya no necesiten apoyos o intervenciones durante la infancia o la edad adulta.

«Lo primero que diría es que estas intervenciones conductuales están ayudando, así que no deberíamos escatimar en ellas», dijo Halladay.

«Creo que eso es lo primero que sacaría de esto, incluso si te caes del espectro, no significa que te vayas sin ninguna necesidad», añadió Halladay.

En cuanto a la repetición de la evaluación más tarde, eso típicamente ocurre como parte del proceso educativo, dijo Halladay.

Los autores del estudio señalaron la importancia de continuar evaluando el autismo durante el desarrollo de un niño diagnosticado.

Los niños en el estudio tendieron a recibir la mayoría de las intervenciones dentro de los primeros 18 meses después del diagnóstico. Los investigadores no vieron una relación significativa entre la persistencia del autismo y la intensidad de las intervenciones.

«Sin embargo, hay mucha más sutileza en eso, las intervenciones. Quizás las intervenciones funcionen mejor para algunos niños que para otros. No pudimos demostrar eso», dijo Harstad.

«Espero que los padres se sientan empoderados para continuar buscando apoyos de desarrollo para sus hijos con el tiempo, incluyendo mirar los síntomas de (autismo), así como otras partes de su funcionamiento del desarrollo», añadió Harstad.

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