China quiere ser un agente de paz en el Medio Oriente. ¿Cómo ha respondido a la guerra entre Israel y Gaza?

Cuando el presidente de Palestina, Mahmud Abbas, visitó Beijing en junio, China prometió aportar «la sabiduría y la fuerza chinas» para resolver el prolongado conflicto entre palestinos e israelíes.

Esta promesa, que se produjo poco después de un acercamiento entre los acérrimos rivales Irán y Arabia Saudita propiciado por Beijing, se consideró parte de la ambición china de ampliar su influencia diplomática en el Medio Oriente, una región tradicionalmente dominada por Estados Unidos.

Pocos meses después, la oferta de Beijing de negociar la paz en uno de los conflictos más intratables del mundo está siendo puesta a prueba por un nuevo estallido de la guerra entre Israel y Gaza, después de que el grupo militante palestino Hamas lanzara un ataque sorpresa sin precedentes contra Israel.

Hasta ahora, la respuesta de China a la crisis —que ha dejado al menos 1.200 israelíes muertos junto a más de 1.000 fallecidos en Gaza y miles más de heridos o desplazados— ha sido un insulso llamamiento a la moderación por ambas partes, sin condenar a Hamas por un ataque que desató la matanza de civiles y el secuestro de rehenes, incluidos niños y ancianos.

El presidente palestino Mahmud Abbas estrecha la mano del líder chino Xi Jinping en Beijing el 14 de junio de 2023. (Crédito: Jade Gao/Pool/AFP/Getty Images)

El líder chino Xi Jinping, que promocionó una iniciativa de seguridad para el Medio Oriente dirigida por Beijing como alternativa al sistema liderado por Estados Unidos en su última visita a la región en diciembre, aún no ha hecho ninguna declaración pública sobre el conflicto.

Expertos afirman que esta respuesta inicial puede poner de manifiesto la limitada influencia de Beijing en la región, a pesar de que la propaganda oficial habla de China como el nuevo pacificador del mundo.

Según Jonathan Fulton, investigador no residente del Atlantic Council en Abu Dhabi, «China no tiene realmente la experiencia o los conocimientos necesarios en la región para introducir un cambio significativo» en el complejo y prolongado conflicto palestino-israelí.

«No se ve a los gobiernos de la región decir ‘cuál es la solución de China a esto’ porque todavía no se les ve como un actor creíble».

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Mientras se sucedían las condenas contra Hamas desde Estados Unidos, Europa y gran parte de Asia, África y Latinoamérica, Beijing se abstuvo de señalar al grupo y trató de presentarse como parte neutral en el conflicto.

En un breve comunicado emitido el domingo, el Ministerio de Asuntos Exteriores chino hizo un llamamiento a «las partes implicadas para que mantengan la calma, actúen con moderación y pongan fin inmediatamente a las hostilidades». Reiteró el apoyo de Beijing a una «solución de dos Estados» para establecer un Estado independiente de Palestina como salida al conflicto.

La discreta reacción de Beijing a los ataques de Hamas del sábado ha provocado la reacción de Israel. Yuval Waks, alto funcionario de la embajada israelí en Beijing, declaró que su país esperaba una «condena más enérgica» de Hamas por parte de China.

«Cuando la gente está siendo asesinada, masacrada en las calles, no es el momento de pedir una solución de dos Estados», dijo Waks a la prensa el domingo, según Reuters.

El líder de la mayoría del Senado estadounidense, Chuck Schumer, que se encontraba en Beijing para una visita bipartidista al Congreso, también expresó su decepción con la respuesta de China durante una reunión con Xi este lunes.

«Digo esto con respeto, pero estoy decepcionado por la declaración del Ministerio de Asuntos Exteriores, que no muestra simpatía ni apoyo al pueblo israelí en estos trágicos momentos», dijo Schumer, haciéndose eco de las críticas que había formulado anteriormente durante su reunión con el ministro de Asuntos Exteriores chino.

Tras las críticas, el portavoz del Ministerio de Asuntos Exteriores chino, Mao Ning, fue un poco más allá en una rueda de prensa celebrada más tarde este lunes, afirmando que China estaba «profundamente entristecida por las víctimas civiles» y condena «cualquier acto que dañe a los civiles».

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Pero eludió una pregunta sobre si Beijing considera los ataques de Hamas contra civiles como actos terroristas y reiteró el mensaje de neutralidad, calificando a China de «amiga tanto de Israel como de Palestina».

A lo largo de sus declaraciones, Beijing se ha abstenido de nombrar a Hamas, describiendo vagamente la crisis como una «escalada de tensiones y violencia entre Palestina e Israel».

La referencia más cercana a Hamas vino de Zhang Jun, representante permanente de Beijing ante las Naciones Unidas, quien dijo que habían estallado «intensos enfrentamientos» entre Israel y «grupos armados en Gaza».

Al igual que Rusia y la mayoría de los países árabes, China considera a Hamas una organización de resistencia, no un grupo terrorista como los designan Estados Unidos y la Unión Europea.

La reticencia de China a nombrar o condenar a Hamas ha suscitado comparaciones con su respuesta a la guerra de Ucrania. Allí, Beijing se ha negado a condenar la agresión de Rusia o incluso a referirse a ella como una «invasión».

Y la ambigua postura de Beijing ante la violencia de Hamas contrasta fuertemente con su enfoque de «tolerancia cero» ante el terrorismo en la región occidental de Xinjiang, donde las autoridades desataron una represión de seguridad de años de duración que supuso el internamiento masivo de uigures y otras minorías musulmanas.

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A pesar de sus pretensiones de neutralidad, la cobertura del conflicto en la televisión estatal china parece más sesgada.

La brutal matanza de civiles israelíes a manos de combatientes de Hamas apenas tuvo espacio en el programa de noticias más visto del país en la cadena estatal CCTV. En su lugar, el programa de máxima audiencia se centró principalmente en los ataques aéreos de Israel contra Gaza y en las escenas de devastación que provocaron allí.

«Se puede ver claramente que China juega a los bandos», dijo Phil Cunningham, un consultor de medios de comunicación que sigue y analiza el programa de noticias nocturno de CCTV, señalando que sigue un patrón similar a la cobertura pro-rusa de la red de la guerra de Ucrania.

Los medios estatales chinos también se apresuraron a culpar a Estados Unidos del conflicto que ahora asola el corazón del Medio Oriente.

En un editorial de este lunes, el Global Times, un tabloide nacionalista afiliado al portavoz oficial del Partido Comunista Chino, criticó a los países occidentales -especialmente a Estados Unidos- por «tomar partido» en el asunto y «avivar las llamas en lugar de enfriar la situación».

«Este es un patrón constante de los países occidentales en muchas regiones en conflicto, donde a menudo crean obstáculos sustanciales para la resolución de crisis», dijo.

Esa misma noche, el segmento de noticias de CCTV sobre el conflicto emitió imágenes de archivo del portaaviones USS Ford, citando al Secretario de Defensa de Estados Unidos, que afirmaba que había sido desplegado en el Mediterráneo Oriental en medio de una mayor presencia de la Fuerza Aérea estadounidense en la región. A continuación decía que un portavoz de Hamas había «condenado a Estados Unidos por su implicación en la invasión contra el pueblo palestino».

En las redes sociales chinas, fuertemente censuradas, muchos usuarios han expresado su apoyo a los palestinos y criticado a Israel, a menudo con un ataque directo o velado a Estados Unidos.

Aunque algunos expresaron su conmoción e indignación por los brutales asesinatos de civiles israelíes a manos de Hamas, la avalancha de mensajes antiisraelíes es un signo revelador del tipo de narrativa que se permite que prevalezca en la opinión en línea del país, fuertemente controlada.

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Con la escalada del conflicto, Beijing se encuentra en una situación delicada.

Fulton, analista del Atlantic Council, dijo que la respuesta de China era coherente con su tradicional inclinación hacia los palestinos en la cuestión con Israel.

Jonathan Fulton, investigador no residente del Atlantic Council en Abu Dhabi,, dijo que la respuesta de China era coherente con su tradicional inclinación hacia los palestinos en la cuestión con Israel.

Cuando el conflicto de Gaza estalló por última vez en 2021, Beijing —que en aquel momento ocupaba la presidencia del Consejo de Seguridad de la ONU— expresó su apoyo a los palestinos y presentó a China como una alternativa a Estados Unidos en este asunto.

China mantiene desde hace tiempo una relación amistosa con los dirigentes palestinos.

Abbas, presidente de la Autoridad Palestina en la Ribera Occidental —que perdió el control de Gaza en favor de su rival Hamas en 2007—, ha visitado Beijing cinco veces en sus casi dos décadas en el poder. Durante su último viaje en junio, Xi y Abbas anunciaron una mejora de las relaciones bilaterales hasta convertirlas en una «asociación estratégica».

Pero China también ha estrechado sus lazos económicos con Israel en los últimos años, intensificando el comercio y la inversión en sectores que van desde la tecnología a las infraestructuras. Israel ha participado en la iniciativa Belt and Road de Beijing, que ha visto la construcción de un nuevo puerto en Haifa, el centro de transporte marítimo más activo del país, por parte de una empresa estatal china.

Sin embargo, la constatación de que Israel siempre va a estar en el bando estadounidense sigue siendo una gran preocupación para Beijing, especialmente a medida que se calienta su rivalidad global con Washington.

«China ve a Israel como una oportunidad para conseguir puntos con el mundo árabe en general y con el resto del mundo en desarrollo. Si criticas a Israel, obtienes el apoyo de una veintena de países árabes en los foros internacionales. Y eso ha sido muy útil en cosas como las declaraciones sobre la situación en Xinjiang, donde muchos países de mayoría musulmana han expresado su apoyo al planteamiento de China», afirmó Fulton.

«Creo que, en la mayoría de los asuntos, el conflicto entre Israel y Palestina no afecta directamente a China. Creo que lo utilizan como herramienta para sus propios objetivos de política interior y exterior».

La resolución del conflicto distará mucho del acuerdo de paz que China ayudó a negociar entre Irán y Arabia Saudí, en el que ambos gobiernos buscaban una rampa de salida de las tensiones bilaterales para centrarse en sus propios retos internos.

En ese caso, los actores locales —Iraq y Omán– ya habían hecho el trabajo más pesado, y China intervino en el último momento para ofrecer su apoyo a las grandes potencias, señaló Fulton.

Tras el viaje de Abbas, el primer ministro israelí, Benjamin Netanyahu, declaró en junio que también había recibido una invitación para realizar una visita oficial a China. Pero es poco probable que ese viaje tenga lugar ahora, dijo Fulton.

«El gobierno israelí probablemente no está en el mismo lugar que los saudíes y los iraníes para cualquier tipo de resolución. Probablemente querrán asegurarse de que Hamas no pueda volver a atacarles de esta manera», afirmó.

«No creo que haya muchas posibilidades de que un país como China, que no tiene mucha experiencia en el conflicto, desempeñe un papel importante».

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